Ein Porträt von John Jacob AstorEin Porträt von John Jacob Astor

29. März 1848 - John Jacob Astor , der an diesem Tag starb, war der erste Multimillionärs-Geschäftsmann der USA. Zum Zeitpunkt seines Todes war er der reichste Mensch der USA mit einem Vermögen von rund 20 Millionen Dollar – heute etwa 140 Milliarden Dollar.


Für manche war er einer der ursprünglichen „Kapitäne der Industrie“. Für andere war er ein „Räuberbaron“, der sein riesiges Vermögen teilweise dem illegalen Opiumhandel verdankte.

Als Sohn eines Metzgers wurde Astor 1763 im Dorf Waldorf in Deutschland geboren. Mit 17 machte er sich auf den Weg nach England, wo sein Bruder George in London ein Musikinstrumentengeschäft aufgebaut hatte.

Astor verbrachte drei Jahre in England, lernte die Sprache und verfeinerte seine kaufmännischen Fähigkeiten. Er beabsichtigte, sein Vermögen in den Vereinigten Staaten zu machen, die er nach dem Unabhängigkeitskrieg als neues Land der unbegrenzten Möglichkeiten ansah.

Er verließ England im November 1783, aber sein Schiff blieb an der Mündung der Chesapeake Bay im Eis stecken, wo es zwei Monate lang strandete. Während Astor an Bord auf den Fersen trat, soll er mit einem Mitreisenden ins Gespräch geraten sein, der ins Geschäft mit Pelzgeschäften mit amerikanischen Ureinwohnern eingestiegen war.

Was er hörte, war Musik in Astors Ohren und er legte Pläne für den Verkauf von Musikinstrumenten beiseite und beschloss, Pelzhändler zu werden. Eine Zeitlang verkaufte er Klaviere und Flöten, die ihm sein Bruder nach England geschickt hatte, aber mit dem Gewinn kaufte er Pelze.

Schon bald eröffnete er ein Geschäft in New York und entwickelte es um die Jahrhundertwende zum führenden Pelzunternehmen des Landes. Es würde das Pelzgeschäft jahrzehntelang monopolisieren, zu einer Zeit, in der Biberhüte in Amerika und Europa als hochmodern galten.

Astor begann auch, Pelze nach China zu exportieren und chinesische Seide und Tee zu importieren, während er sich auch dem Opiumhandel zuwandte. China hatte es verboten, aber Astor wusste, dass Opium trotz der Illegalität immer noch sehr gefragt war.

Ambitioniert und rücksichtslos kaufte er 1816 10 Tonnen türkisches Opium und schickte es nach China, um es gegen Waren einzutauschen – Tee, Keramik und Stoffe. Dann verkaufte er diese Waren für ein Vermögen in den Vereinigten Staaten.

Es ist nicht klar, wie viel Opium Astor in seinen Jahren als Drogenschmuggler verkauft hat. Es wird geschätzt, dass er zwischen 1816 und 1825, als er aus dem Handel ausschied, Hunderttausende Pfund Opium ablud.

Aber sein Pelzimperium blieb sein Hauptgeschäft, zumindest bis er sich 1834 zum Verkauf entschloss, da er glaubte, die Branche sei zu anfällig für modische Veränderungen. Der Biberhut, so scheint es, hatte ausgedient.

Er wandte sich anderen Investitionen zu, darunter Immobilien, Geldverleih, Versicherungen, Banken, Eisenbahnen und Kanäle, öffentliche Wertpapiere und das Hotelgeschäft. Der wichtigste war Eigentum und er erwarb riesige Immobilienbestände in New York City und Umgebung. In den letzten zehn Jahren seines Lebens überstieg sein Einkommen allein aus Mieten 1.250.000 US-Dollar.

Heute ist sein Name auf dem Immobilienmarkt vielleicht am bekanntesten für das Waldorf-Astoria Hotel.

Sein Urenkel, John Jacob Astor IV., der beim Untergang der Titanic starb (siehe Artikel, 15. April) baute 1897 das berühmte Astoria-Hotel. Es galt als das luxuriöseste Hotel der Welt und lag in der Nähe des Waldorf-Hotels, das sein Cousin erbaut hatte – und Rivale – Wilhelm.

Das Astoria wurde nach der Familie und das Waldorf nach Astors Heimatdorf in Deutschland benannt. Die Hotels, die sich am heutigen Standort des Empire State Buildings befanden, wurden später zum Waldorf-Astoria zusammengefasst, das heute an der Park Avenue in New York City steht.

John Jacob Astor starb im Alter von 84 Jahren in einem seiner Häuser in New York City.
Der Akademiker Stephen Schneider von der Saint Mary's University, Halifax, Nova Scotia, hat über „Räuberbarone“ geschrieben, die er als „die mächtigen US-amerikanischen Industriellen und Finanziers des 19. in unethischen Geschäftspraktiken, Ausbeutung von Arbeitern und wenig Aufmerksamkeit gegenüber ihren Kunden oder der Konkurrenz.“

Astor, sagt er, sei einer von ihnen gewesen, der sein Vermögen durch das Monopol seiner American Fur Company in den ersten 30 Jahren des 19. Jahrhunderts angehäuft habe.

„Dieses Monopol“, sagt Professor Schneider, „wurde zum Teil dadurch erreicht, dass man Rivalen zerschmetterte und die amerikanischen Ureinwohner systematisch um Pelzfelle betrog. Als sich seine Konkurrenten bei der Regierung beschwerten, griffen Astors Agenten zu Gewalt. Mit seinem Reichtum zahlte er routinemäßig Politiker aus, um seine Geschäftsinteressen zu schützen.“

Trotzdem zeigte Astor eine philanthropische Ader, als er 400.000 US-Dollar für die Gründung einer öffentlichen Bibliothek, der Astor Library in New York City, hinterließ, die 1895 mit anderen als New York Public Library konsolidiert wurde. Seine Nachkommen nahmen dies zur Kenntnis und wurden Philanthropen sowie Kapitalisten.

Aber die Philanthropie relativiert, schrieb ein anderer Akademiker, Autor und Historiker James L. Stokesbury 1997: „In seinen späteren Jahren versuchte Astor, sich als liberalen Menschenfreund auszugeben, aber die Pose war zu unnatürlich, und sie wurde nie glaubwürdig.

„Bis zum Schluss war Geld seine Leidenschaft, und um es dazu zu bringen, vertrieben seine Männer Witwen und ausschweifende Indianer. Obwohl einige Schriftsteller, insbesondere im späten 19. Jahrhundert, ihn als einen großen amerikanischen Helden betrachteten, hat die Geschichte das Urteil nicht akzeptiert.

'Heute, in einer komplexeren Ära, verlangen die Amerikaner mehr von ihren Helden als die Fähigkeit, Geld zu verdienen.'

Veröffentlicht: 12. März 2019



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