Ein Künstler der Illustrated London News zeichnete diese Szene, die die Ankunft von Captain Webb in Calais . darstelltEin Künstler der Illustrated London News zeichnete diese Szene, die die Ankunft von Captain Webb in Calais . darstellt

25. August 1875 — Am Morgen dieses Tages um 10.41 Uhr, 27-jähriger Matthew Webb , erschöpft und im Delirium leidend, stellte er seine Füße auf den Strand von Calais. Er war fast 22 Stunden im Wasser, war aber der erste Mensch, der ohne künstliche Hilfsmittel von England nach Frankreich über den Ärmelkanal schwamm.


Seine Leistung wurde auf der ganzen Welt gefeiert. Es brachte ihm sofortigen Ruhm und er wurde überall als Held willkommen geheißen.

Webb wurde 1848 in den englischen Midlands in Dawley, Shropshire, als eines von 12 Kindern von Thomas und Sarah Webb geboren. Sein Vater war Arzt.

Im Alter von 12 Jahren schrieb sich Matthew als Seekadett beim Marineschulschiff HMS Conway in Liverpool ein. Er wurde ein erfahrener Segler und im Laufe seiner Jahre auf See ein sehr guter Schwimmer. Er wurde schließlich Kapitän bei der Reederei Cunard.

Zuvor demonstrierte er seinen Heldenmut, als er als Zweiter Offizier an Bord des Cunard-Dampfers „Russia“ diente, der 1873 von New York nach Liverpool segelte.

Während eines Sturms in der Mitte des Atlantiks wurde ein Besatzungsmitglied über Bord gespült und Webb tauchte ein, um ihn zu retten. Er war 37 Minuten im Wasser, kurz davor, verloren zu sein. Webb konnte den Seemann nicht finden, aber er wurde von der Royal Humane Society of Great Britain mit einer Goldmedaille ausgezeichnet und wurde zum Nationalhelden.

Er trat im folgenden Jahr von Cunard zurück, nachdem er beschlossen hatte, als professioneller Ausdauerschwimmer nach Ruhm und Reichtum zu streben. Captain Webbs Heldentaten in den folgenden acht Jahren führten dazu, dass eine Zeitung ihn als „wahrscheinlich den bekanntesten und beliebtesten Mann der Welt“ bezeichnete.

Seine Popularität stieg, als er den Ärmelkanal eroberte. Nachdem er sich mit Schweinswalöl bedeckt hatte, um die Kälte abzuwehren, tauchte er am 24. August 1875 um 13 Uhr vom Admiralty Pier in Dover ab und schwamm in Richtung Calais, gefolgt von einer Flotte von drei Booten. An Bord war ein Künstler der Illustrated London News.

Kapitän Webb wurde acht Stunden nach seinem Schwimmen von Quallen gestochen, aber er fuhr fort, nachdem er von einem Unterstützer in einem der Boote Brandy erhalten hatte. Es heißt, er habe auch einmal eine Tasse Tee getrunken, die ihm serviert wurde, während er Wasser trat.

Schließlich, nach 21 Stunden und 45 Minuten Schwimmen, oft gegen den Strom, watete er am Morgen nach seinem Aufbruch um 10.41 Uhr an den Strand von Calais. Nachdem er 62 km geschwommen war, wurde ihm an Land geholfen und er bestieg einen wartenden Wagen, der ihn zu einem Hotel brachte.

Der Empfang eines Helden war überall angenehm und schmeichelhaft, aber Webb brauchte Geld. Und so nahm er in den nächsten Jahren neben dem Vortragskreis an verschiedenen Rennen und Stunts teil.

Er schlug den US-Champion Paul Boyton in einem viel beachteten Rennen vor Natasket Beach in der Stadt Hull, Massachusetts. Aber Webb hatte ein breiteres Repertoire und führte Kunststücke wie 60 Stunden im Londoner Westminster Aquarium auf. Er wiederholte die Aufführung auf der Boston Horticultural Show ein Jahr später, wo er diesmal 128 Stunden lang in einem Panzer schwebte!

Dann, am 24. Juli 1883, versuchte Captain Webb seinen letzten Stunt: Ihm wurden 2.000 Dollar angeboten, wenn er erfolgreich durch die Whirlpool Rapids der Niagarafälle schwimmen konnte. Freunde versuchten, ihm das auszureden und sagten, es sei Selbstmord, aber seine rücksichtslose Entschlossenheit setzte sich durch.

Tausende sahen zu, wie der Schwimmer in den Fluss stürzte und auf die mächtigen Stromschnellen zusteuerte. Leider hatten seine Freunde Recht und Webb ertrank, nachdem er etwa 10 Minuten nach dem Betreten des Wassers von einem Whirlpool heruntergesaugt wurde.

Ein Besucher der Wasserfälle kommentierte später: „Es ist wirklich verrückt zu glauben, dass eine Person am Fuße dieses verrückten, lauten, gigantischen Wassers überleben könnte. Es ist, als würde das Gewicht des Himmels auf einmal herabsteigen.“

Es dauerte vier Tage, bis die verstümmelte Leiche von Captain Webb geborgen wurde. Er wurde auf dem nahegelegenen Oakwood Cemetery beigesetzt.

In einer Sonderausgabe berichtete die Illustrated London News vom Tod des „mutigsten und größten Schwimmers“.

Veröffentlicht: 9. August 2020



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