Alfred Vanderbilt – „ein liebevoller und fürsorglicher Mann“Alfred Vanderbilt – „ein liebevoller und fürsorglicher Mann“

7. Mai 1915 — Der amerikanische Multimillionär Alfred Vanderbilt starb an diesem Tag als Held, als er versuchte, Frauen und Kinder an Bord des Linienschiffs Lusitania zu retten, das von einem deutschen U-Boot versenkt wurde.


Das Schiff, das der Cunard Line gehört, wurde gebaut, um den äußerst lukrativen transatlantischen Passagierverkehr zu dominieren. Im Jahr 1906 vom Stapel gelassen, wurde es im folgenden Jahr als größtes Schiff der Welt mit 31.550 Tonnen fertiggestellt.

Die Jungfernfahrt des 240 Meter langen Linienschiffs fand am 7. September 1907 statt, als es von Liverpool in England nach New York City segelte. An diesem Tag kehrte das Schiff diese Reise um und war mit 1.959 Passagieren und Besatzungsmitgliedern an Bord von New York aus auf dem Weg nach Großbritannien.

Aber es war die Zeit der Erster Weltkrieg und Deutschland versuchte mit einer beeindruckenden Flotte von U-Booten – oder U-Booten – zu verhindern, dass lebenswichtige Vorräte Großbritannien über den Atlantik erreichten. Deutschland hatte die Meere um Großbritannien zum Kriegsgebiet erklärt und davor gewarnt, alliierte Schiffe in der Gegend ohne Vorwarnung zu versenken.

Niemand dachte ernsthaft, dass diese Bedrohung für ein nicht-militärisches Luxus-Passagierschiff wie die Lusitania gelten würde, zumal sie viele neutrale Amerikaner an Bord haben würde.

Deutschland vertrat jedoch eine andere Ansicht und seine Botschaft in den Vereinigten Staaten hatte in 50 amerikanischen Zeitungen, darunter in New York, eine Warnung veröffentlicht, in der die Gefahren einer Überfahrt nach Großbritannien erläutert wurden. Es las:

Notiz!

Reisende, die die Atlantikreise antreten möchten, werden daran erinnert, dass zwischen Deutschland und seinen Verbündeten und Großbritannien und seinen Verbündeten ein Kriegszustand besteht; dass die Kriegszone die an die Britischen Inseln angrenzenden Gewässer umfasst; dass Schiffe, die die Flagge Großbritanniens oder eines seiner Verbündeten führen, in diesen Gewässern gemäß Aufforderung durch die kaiserliche deutsche Regierung der Zerstörung ausgesetzt sind und dass Reisende, die auf den Schiffen Großbritanniens im Kriegsgebiet fahren, oder ihre Verbündeten tun dies auf eigene Gefahr.

Kaiserlich Deutsche Botschaft Washington, D.C., 22. April 1915.

Einige New Yorker Zeitungen hatten die Warnung direkt neben Cunards Liste der Abfahrtsdaten gedruckt, und als die Lusitania in Fahrt kam, war der Dock mit Reportern überfüllt. Sie sahen, dass das Schiff trotz der deutschen Bedrohung voller Passagiere war.

Offensichtlich glaubten sie, dass ein Luxusliner ohne offensichtlichen militärischen Wert kein Ziel sein würde. Zwei weitere Faktoren stärkten das Vertrauen. Zunächst hatte Cunard die Lusitania zum „schnellsten und größten Dampfer jetzt im Atlantikdienst“ erklärt. Im höchst unwahrscheinlichen Fall einer Bedrohung, so dachte man, könnte sie jedes deutsche Schiff überholen und so der Gefahr entgehen.

Zweitens mehrere reiche und berühmte Leute wie Alfred Gwynne Vanderbilt und Weinhändler George „Champagner King“ Kessler waren an Bord gekommen und flößten Vertrauen ein. Offensichtlich hätten sie Zugang zu hochrangigen Informationen gehabt, die sie warnten, wenn wirklich Gefahr bestand.

William Turner, der Kapitän der Lusitania, bekannt als 'Bowler Bill', weil er an Land normalerweise eine Melone trug, erhielt Ratschläge von der britischen Admiralität, wie er sein Schiff nicht zu einem leichten Ziel machen konnte. Er wurde gedrängt, in unregelmäßigen Abständen alle paar Minuten den Kurs zu ändern, damit die Ausweichtaktik des Zickzackfahrens jeden Versuch von U-Booten, den Kurs der Lusitania zu bestimmen, vereitelte.

Kapitän Turner ignorierte den Rat und am Nachmittag des 7. Mai explodierte kurz vor einer Landzunge in der Nähe von Kinsale, County Cork, Irland, ein von einem deutschen U-Boot abgefeuerter Torpedo mittschiffs auf der Steuerbordseite der Lusitania. Es folgte eine zweite Explosion, möglicherweise verursacht durch Schäden an den Dampfmaschinen des Schiffes.

Achtzehn Minuten später war die Lusitania unter den Wellen verschwunden und 1.198 Menschen, darunter 128 amerikanische Staatsbürger, ertranken. Von den 1.959 Passagieren und Besatzungsmitgliedern überlebten nur 761.

Zu den Opfern gehörte Alfred Vanderbilt, der in diesen 18 Minuten außergewöhnliche mutige Taten vollbracht hatte. Er konnte nicht schwimmen, machte aber keinen Versuch, sich durch die Menge zu drängen und in ein Rettungsboot zu steigen.

Stattdessen halfen er und sein Kammerdiener in aller Ruhe mehreren Frauen und Kindern in Sicherheit. Berichten zufolge sah ein Steward, wie Vanderbilt „vergeblich versuchte, eine hysterische Frau zu retten“ und rief ihm zu: „Beeilen Sie sich, Mr. Vanderbilt, oder es ist zu spät!“ Vanderbilt hörte nicht zu und half weiterhin Frauen und Kindern.

Ein Bericht in der New York Times vier Tage später berichtete, wie eine Passagierin den Tycoon zu seinem Kammerdiener sagen hörte: „Finde alle Kinder, die du kannst.“ Dem Bericht zufolge eilte der Mann los, um Kinder zu sammeln, und als er sie nach Vanderbilt brachte, „stürmte der Millionär mit jeweils zwei Kleinen auf dem Arm zu den Booten“.

Der Bericht fügte hinzu: „Als er keine Kinder mehr finden konnte, half er den Frauen und brachte so viele wie möglich sicher in die Boote. Er setzte seine Bemühungen bis zum Schluss fort.“

Vanderbilt wurde zuletzt gesehen, wie er einer Krankenschwester half, einen Rettungsring anzulegen, aber bevor er ihn fertig befestigen konnte, wurden sie beide vom Deck gespült. Die Leiche des 37-jährigen Millionärs wurde nie gefunden.

Präsident Woodrow Wilson hatte zu Beginn des Krieges angekündigt, dass die Vereinigten Staaten neutral bleiben würden, und er wurde von einer Mehrheit der amerikanischen Bevölkerung unterstützt.

Aber der Untergang des Linienschiffs und der Verlust so vieler Passagiere, darunter dieser 128 Amerikaner, lösten in den Vereinigten Staaten eine Welle der Empörung aus, und es wurde erwartet, dass eine Kriegserklärung folgen würde. Die Regierung hielt jedoch an ihrer Neutralitätspolitik fest, und ihre Reaktion auf den Untergang bestand lediglich darin, dass drei separate Noten nach Berlin geschickt wurden, in denen die deutsche U-Boot-Kriegspolitik verurteilt wurde.

Um Amerika zu besänftigen, versicherten die Deutschen Präsident Wilson informell, dass es keine Wiederholung des Vorfalls in Lusitania geben und ihre Politik des „Sinkens auf Sicht“ beenden würden. Sie taten dies am 18. September 1915.

Es wurde jedoch am 1. Februar 1917 wieder eingeführt und im April dieses Jahres waren fünf amerikanische Handelsschiffe versenkt worden, was die Vereinigten Staaten zur Kriegserklärung veranlasste. Der Untergang der Lusitania wurde zu einem ikonischen Symbol in militärischen Rekrutierungskampagnen.

Der Enkel von Alfred Vanderbilt wuchs mit Geschichten über die Tapferkeit seines Großvaters auf. Als 65-jähriger PR-Manager sagte Alfred Vanderbilt III der Irish Times im April 2021: „Er verbrachte seine letzten Minuten damit, die Kinder auf der Lusitania zu retten. Ich kann mir keinen Mutigeren vorstellen. Wie machst du das?'

Auf seine eigene Frage antwortete der Enkel: „Er wurde erzogen, um das Richtige zu tun. Er sah seinen Moment und er nahm ihn. Was ich immer wieder von meiner Familie gehört habe, ist, was für ein wunderbarer Mann er war. Es ist nicht so, als ob er ein Bösewicht wäre, der durch seinen Tod einen guten Ruf erlangt hat. Er war wirklich ein liebevoller und fürsorglicher Mann.“

Veröffentlicht: 21. April 2021



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